Kapten Webb simmande först över Engelska kanalen

Kapten Matthew Webb (1848 – 1883) var den förste som simmade över Engelska kanalen utan att använda några konstgjorda hjälpmedel. 1875 simmade Webb från Dover till Calais på mindre än 22 timmar. Han blev genast en berömdhet och var därefter verksam med olika uppvisningssimningar. Han avled då han försökte simma i virvlarna i Whirlpool Rapids nedanför Niagarafallen.

Webb föddes i Dawley, Telford, i Shropshire, som ett av tolv barn till en läkare. Han lärde sig simma i floden Severn vid Coalbrookdale. 1860, vid tolv års ålder, seglade han med flottans skolfartyget HMS Conway i två år. Därefter gick han över till handelsflottan och tjänstgjorde som elev hos rederiet Rathbone Brothers of Liverpool.

När han tjänstgjorde som andre styrman på Cunard Line-fartyget ”Russia”, på en resa från New York till Liverpool, försökte han rädda en man som gått över bord genom att själv dyka i havet i mitten av Atlanten. Mannen kunde dock inte räddas, men Webbs djärva insats belönades med en ersättning på £ 100 och han fick även den första Stanhope-medaljen. I den brittiska pressen framställdes han som en hjälte.

När han var hemma sommaren 1863 räddade han sin 12-åriga bror Thomas från att drunkna i floden Severn nära Ironbridge.

Det var när Webb år 1873 tjänstgjorde som kapten på ångfartygs Maralden som han läste en berättelse om det misslyckade försöket av J. B. Johnson att simma över engelska kanalen. Han blev inspirerad att själv försöka och lämnade därför sitt jobb för att börja träna simning på heltid. Först tränade han vid Lambeth Baths, sedan i Themsens kalla vatten, Engelska kanalen och även i Hollingworth Lake. Hans tidiga utbildning stöddes av Fred Beckwith som var ”professor” på Lambeth Baths. Beckwith organiserade en form av skådespel genom att visa när Webb tränade i Themsen. Webb slutförde ”nästan sex mil”, men det dåliga allmänintresset innebar att Beckwith förlorade pengar. Som ett resultat tog Webb en annan sponsor och mentor.

Den 12 augusti 1875 gjorde han sitt första försök att simma över kanalen, men starka vindar och svåra havsförhållanden tvingade honom att ge upp försöket. Den 24 augusti började han en andra simtur genom att dyka från Admiralty Pier i Dover.

Han var rejält insmord i marsvinsolja och med tre följebåtar började han med ebben att simma bröstsim. Trots att han stacks av maneter och fördes av starka strömmar från Cap Gris Nez, som hindrade honom från att nå stranden i fem timmar, öyckades han slutligen, efter cirka 21 timmar och 40 minuter, stiga i land nära Calais – den första framgångsrika simningen över kanalen. Hans sicksackbana över kanalen hae varit var över 100 km mil lång.

Efter sin rekordsimning befann sig Captain Webb i nationell och internationell berömmelse och gjorde därpå en karriär som professionell simmare. Han skrev en bok med titeln ”The Art of Swimming” och licensierade sitt namn för olika varumärken, som till exempel keramik. Ett märke för tändstickor fick hans bära hans namn. Han deltog i många förevisningssimningar och experiment som att exemelvis att flyta och simma i en stor vattentank i 128 timmar. År 1880 gifte han sig med Madeline Kate Chaddock och de fick två barn.

Hans sista stunt var göra en farlig simtur genom Whirlpool Rapids i Niagara-floden nedanför Niagara Falls, något som många observatörer ansåg vara självmord. Även om Webb misslyckades i ett försök att väcka intresse för att finansiera evenemanget, hoppade han den 24 juli 1883 i floden från en liten båt som låg nära Niagara Falls Suspension Bridge och började simma därifrån. Samtida berättelser klargöra att Webb med all sannolikhet överlevde den första delen av simningen, men dog i den del av floden som ligger nära ingången till poolområdet. Webb är begraven på Oakwood Cemetery, Niagara Falls, New York.

1909 avtäckte Webbs äldre bror Thomas ett minnesmärke i Dawley, Telford. På den står den korta inskriptionen: ”Inget stort är lätt.” Minnesmärket togs bort för reparation efter att en lastbil kolliderade med den i februari 2009. Minnesmärket återställdes efter full restaurering och sattes tillbaka på sin sockel i High Street i oktober 2009. Två vägar i staden (Captain Webb Drive och Webb Crescent) och Captain Webb Primary School i Dawley är uppkallade efter simmaren.

Han står staty i Dover och en minnesplatta med porträttet finns också i församlingskyrkan i Coalbrookdale. Webb House of Adams Grammar School i Newport, Shropshire, är uppkallad efter Webb.

Captain Webbs bild på askar med Bryant- och May-tändstickor sägs ha inspirerat till det fysiska utseendet på inspektören Clouseau-karaktären som återfanns i Pink Panther-filmerna av Peter Sellers.

Om Arwidson

Advokat bosatt och verksam i Stockholm
Detta inlägg publicerades i Okategoriserade. Bokmärk permalänken.